Credito Kelly O’Shea “The Philadelphia Inquirer”

Por malos que hayan sido estos últimos meses para vivir con el peligro del coronavirus, las cosas están por empeorar. Se acerca el otoño, y con él llega ese otro virus respiratorio que lleva a miles de estadounidenses al hospital cada año: la influenza.

Los hospitales suelen llenarse en diciembre y enero, cuando la temporada de gripe realmente despega, dijo Susan Bailey, especialista en alergias e inmunología en Fort Worth y presidenta de la Asociación Médica Estadounidense (American Medical Association,AMA-por su sigla en inglés-). “Si los hospitales ya están llenos de pacientes con coronavirus, ¿adónde van a ir los pacientes con influenza?”, preguntó. La AMA fomenta el uso de la vacuna contra la influenza todos los años, pero este año tendrá una campaña más amplia con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Y el Ad Council.

Para complicar aún más las cosas, los síntomas de la gripe y el COVID-19 pueden ser tan similares que los médicos no podrán distinguirlos sin realizar una prueba. Una nueva prueba que puede detectar influenza A, influenza B y COVID-19 ha recibido autorización de emergencia de la Administración de Alimentos y Medicamentos, pero aún no está disponible. Eso significa que los pacientes podrían necesitar dos pruebas para obtener un diagnóstico.

Los médicos necesitan saber con qué virus están lidiando, porque existen medicamentos antivirales para la gripe. Más importante aún, las personas con coronavirus deben estar aisladas.

Los médicos saben que los pacientes pueden contraer el coronavirus y la gripe al mismo tiempo. Todavía no saben si eso resulta en una enfermedad peor de la que cualquiera de las dos causaría por sí sola, pero es lógico que así sea. La gripe y el coronavirus tienden a ser más peligrosos para los mismos grupos: las personas mayores de edad y aquellos con problemas de salud crónicos. Aún no hay una vacuna para el coronavirus, dijeron, pero se puede hacer algo con la gripe.

Pero las preocupaciones sobre el coronavirus podrían hacer que la vacunación sea más desafiante, dijo William Schaffner, director médico de la Fundación Nacional de Enfermedades Infecciosas (NFID) y profesor de medicina preventiva y enfermedades infecciosas en la Escuela de Medicina de la Universidad de Vanderbilt. La telemedicina no puede administrar vacunas, dijo, y las tasas de otros tipos de vacunación han disminuido.

La fundación también está intensificando los esfuerzos de promoción de vacunas, especialmente para las personas con enfermedades crónicas.

Según los CDC, los fabricantes de medicamentos dicen que producirán entre 194 y 198 millones de dosis de vacunas esta temporada, frente a los 175 millones del año pasado. El departamento de salud de Pensilvania está recibiendo 860.000, más del doble del número habitual de dosis, dijo Rachel Levine, secretaria de salud del estado. Nueva Jersey también tendrá más.

Muchas de las vacunas del gobierno irán a los departamentos de salud de los condados, a las personas con Medicaid y a los usuarios de los centros de salud federales. Amber Tirmal, gerente del programa de inmunización del Departamento de Salud Pública de Filadelfia, dijo que este año el departamento puede administrar vacunas a las personas independientemente de su estado de seguro.

¿Cuándo debería vacunarme?

Idealmente, dijeron los médicos, es mejor esperar hasta septiembre o bien entrado octubre. Schaffner sugiere mediados de septiembre a mediados de noviembre. La efectividad de la inyección disminuye con el tiempo. En la mayoría de las personas, se mantiene fuerte durante unos seis meses más o menos, pero las personas mayores de 65 años tienden a perder la inmunidad rápidamente. Esperar un poco más para recibir la vacuna mejora las probabilidades de estar protegido hasta el final de la temporada, que suele ser alrededor de marzo o abril. Sin embargo, se necesitan dos semanas para obtener el beneficio completo de la vacuna, por lo que debe recibirla antes de que los casos sean más comunes en el otoño. Eso es a menudo en noviembre. Si aún no se ha enfermado, puede recibir las inyecciones en la primavera.

Pero si es conveniente obtenerlo antes, especialmente si es joven y saludable, tómelo. “El mejor momento para vacunarse contra la gripe es en cualquier momento”, dijo Levine, cuya agencia comenzará a impulsar el Día del Trabajo.

¿La vacuna contra la gripe protegerá contra el COVID-19?

No.

¿Será esta una mala temporada de gripe?

Esto es impredecible. Los científicos miran a los países del hemisferio sur para ver qué cepas de gripe es probable que circulen aquí. Sin embargo, Thomas Fekete, un especialista en enfermedades infecciosas del Hospital de la Universidad de Temple, dijo que no siempre son buenos para predecir cuántos casos tendrá Estados Unidos porque sus poblaciones son muy diferentes.

Las medidas para prevenir el COVID-19— el uso de mascarillas, lavado de manos, distanciamiento— también deberían reducir la propagación de la gripe, aunque el cumplimiento en este país es irregular.

Schaffner dijo que Australia y Nueva Zelanda han dado alta prioridad al distanciamiento social, las pruebas y el rastreo de contactos. “No hemos asumido ese compromiso en Estados Unidos”, dijo.

La vacuna es una manera fácil de agregar protección. “Este año, seguiremos viendo morir a personas como resultado de la influenza y queremos prevenir tantas de esas muertes como sea posible”, dijo Joseph Teel, médico de medicina familiar que es vicepresidente de operaciones clínicas en Penn Medicine.

¿Qué tipo de vacuna contra la gripe debería recibir?

Algunos tipos protegen contra tres cepas de virus (trivalentes) y otros contra cuatro (tetravalentes). Los médicos dicen que debería optar por una tetravalente si tiene la opción. Se recomienda que las personas mayores de 65 años reciban una versión de dosis alta de la inyección que funcione mejor en personas mayores.

¿Quién debería vacunarse contra la gripe?

La vacuna se recomienda para casi todas las personas mayores de seis meses. Fekete dijo que los niños definitivamente deberían recibir las vacunas porque son grandes propagadores de la gripe. Por lo general, menos de la mitad de las personas elegibles para vacunas contra la gripe las reciben, dijo Tan.

¿Dónde debo vacunarme este año?

Hasta una quinta parte de las personas están acostumbradas a vacunarse a través de sus empleadores, dijo Tan. Si ahora trabajan desde casa, es posible que tengan que buscar alternativas, como farmacias, centros de atención de urgencia, consultorios médicos y campañas de vacunación.

Un portavoz de CVS dijo que la cadena comenzará a programar citas para las vacunas el próximo mes.

¿Cómo va a realizar el gobierno un seguimiento de la influenza este año?

En el pasado, el sistema de vigilancia del gobierno se ha basado en el seguimiento de personas con síntomas similares a los de la gripe en algunos entornos. También realizó un seguimiento de las hospitalizaciones y muertes relacionadas con síntomas similares a los de la gripe y neumonía. Ahora tiene dos virus que causan síntomas similares y neumonía.

“Va a ser un reto”, admitió Levine.

La perspectiva de una temporada de gripe / coronavirus de doble cañón probablemente significa que habrá muchas más pruebas para ambos virus. “No se puede simplemente decir que alguien tiene síntomas similares a los de la influenza”, dijo Levine.

Nota de la editora: Este artículo se publicó originalmente en inglés el 18 de agosto y fue escrito por Stacey Burling para The Philadelphia Inquirer. Fue traducido por Cristina Paulino, editado por Gabriela Rivera para Kensington Voice y adaptado para su versión impresa por Impacto.

Forma parte de “Broke in Philly”, un proyecto colaborativo de reportajes sobre movilidad económica. Lea más en brokeinphilly.org o sígalo en Twitter en @BrokeInPhilly.

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