Juan Carlos Romero organizó el Festival de la Calle 9 realzando la cultura mexicana. (Cortesía Edgar Ramírez)

Un numeroso grupo de la ciudad de Filadelfia está viviendo una crisis dentro de la crisis

La recesión del 2008 fue el peor desastre económico de los Estados Unidos desde la Gran Depresión, y afectó en especial a los pequeños negocios, como bien lo recuerda Juan Carlos Romero, dueño de “Philly Tacos”. Hoy es la pandemia del COVID-19 la que está llevando a los pequeños negocios mexicanos del sur de la ciudad a la bancarrota si no reciben alivio económico pronto.

Raúl Castro, dueño del restaurante “Plaza Garibaldi” y del bar “Frida Cantina”, con 20 años de experiencia, admite que no había sufrido una situación tan crítica debido a las restricciones a los restaurantes para evitar la propagación del coronavirus. Castro es el presidente de la Asociación de Empresarios Mexicanos, que asocia a los pequeños negocios del corredor comercial de la Calle Nueve. “La primera acción es planear eventos de tipo familiar, con el fin de que el sur de Filadelfia se convierta en lugar de destino turístico, ya que no es suficiente ampliar espacios al aire libre para que los restaurantes sobrevivan”, señala el vocero.

De acuerdo con las estadísticas de la Cámara Hispana del área de Filadelfia, en 2019 había aproximadamente 11,000 negocios latinos en la ciudad y alrededor de 18,000 en la región. Un gran número de ellos se desempeña en la industria alimentaria, contabilidad, seguros, ventas al por menor y tiendas hospitalarias. Hay nuevos emprendedores colombianos y venezolanos comenzando sus negocios, que se suman a la comunidad empresarial ya robusta de los negocios dominicanos y mexicanos.

Por otra parte, el Departamento de Comercio de la Ciudad no cuenta con estadísticas específicas sobre los negocios de propiedad de las minorías en la calle 9 Sur. Por ello Edgar Ramírez Pérez, dueño de Philatinos Radio y cofundador del Mercado Mexicano, se ha dado a la tarea de hacer un conteo; y según su resultado, son un aproximado de más de 30 restaurantes y 50 negocios en dicha calle, que suman alrededor de 100 negocios mexicanos en el sur de Filadelfia.

El empuje de comerciantes mexicanos

En el año 2000, la Comisión de Planificación de la ciudad había constatado el deterioro de la calle 9, a partir de la avenida Washington y por varios bloques hacia el sur. Fueron los negociantes mexicanos quienes empezaron a abrir tiendas, restaurantes, peluquerías y panaderías, entre otros comercios, para salvar a ese corredor de la inseguridad y la delincuencia, debido a la falta de servicio de alumbrado público y a las muchas propiedades vacantes. Con su participación, no solo han promovido el desarrollo económico del sur de Filadelfia, sino que también han enriquecido con su cultura a ese antiguo vecindario.

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Ignacio Flores trabajó en una panadería antes de abrir “Taquitos de Puebla” en el sur. (Cortesía)

Pero ahora los restauranteros que tienen décadas con su negocio, igual que los que abrieron sus restaurantes antes y durante la pandemia, necesitan de ayuda para sobrevivir. Con este fin, un grupo de 12 empresarios mexicanos cuyos negocios han sido impactados duramente, dieron a conocer su campaña de recaudación de fondos en GoFundMe (South Philly Mexican Business COVID Relief Fund), cuya meta es alcanzar los 50,000 dólares. Los fondos recaudados ayudarán a esos 12 pequeños negocios organizados, a sobrevivir la pandemia y a evitar la bancarrota.

La cantidad recolectada será distribuida de manera equitativa entre estos negocios: Adelita, Alma del Mar, Chocolate Arts&Crafts, El Güero, Los Cuatro Soles, Los Taquitos de Puebla, Mole Poblano, Philly Tacos, Philatinos Radio, Plaza Garibaldi, Taquera Morales y Tamalex. Solo 2 de esas empresas no son de comida. “Philatinos es un miembro más de la Asociación de Empresarios Mexicanos y al igual que todos, estamos promoviendo la recaudación de fondos”, recalcó Edgar Ramírez Pérez, fundador de Philatinos y colaborador de Impacto.

South Philly Mexican Business COVID Relief Fund | Created by Hector Herrada (gofundme.com)

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Alma Romero y su esposo abrieron el restaurante “Alma del Mar” en medio de la pandemia. (Foto: cortesía de LRN)

Los inmigrantes, corazón de la ciudad

En los inicios de la urbanización del sur de Filadelfia hubo inmigrantes italianos, irlandeses, judíos y alemanes. Hacia finales del siglo XIX quedaban principalmente los italianos; a comienzos del siglo XX parte de esa población se mudó a Nueva Jersey y a otras partes de Filadelfia. Sin embargo, para 1980 había todavía 55 mil italianos formando una comunidad insular.

En la década de los setenta, se asentaron allí inmigrantes mexicanos y otros, como los vietnamitas, y revitalizaron esa zona abriendo nuevos negocios, bodegas y restaurantes. Ahora es una de las comunidades más activas y prósperas de Filadelfia, donde muchos quieren vivir.

Según la historiadora Mary Rizzo, a finales del siglo XX el Mercado Italiano –conocido como tal desde 1940– cambió su fisonomía con la llegada de negocios latinos, tales como restaurantes, taquerías y tortillerías. Son los inmigrantes los que han hecho prosperar el sur de Filadelfia, que seguirá siendo un área multiétnica y multicultural de la ciudad.

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